Il nostro cervello lavora meglio con l’esercizio fisico

Quando si pensa all’attività fisica e al motivo per cui la si pratica, la prima cosa a cui pensiamo è aumentare la massa muscolare o perdere peso.

È ovvio che l'esercizio regolare rende i nostri muscoli più forti, ma una lunga lista di studi di ricerca condotti negli ultimi anni suggerisce anche un potente legame tra l'esercizio e un cervello sano. Infatti, pompare il sangue sembra avere molteplici effetti positivi sul cervello, compresa la riduzione dell'ansia, maggiori capacità decisionali e marcati aumenti di produttività per tutta la durata della vita.

I ricercatori pensano che l'esercizio fisico - specialmente la varietà aerobica - cambi effettivamente il cervello a livello comportamentale e molecolare, e che l'esercizio regolare inneschi il rilascio di diversi ormoni importanti, tra cui la serotonina, nota per aumentare l'umore; la norepinefrina, che influenza la motivazione, la capacità di attenzione e la percezione; e la dopamina, che influenza la capacità di attenzione e l'apprendimento.

Benefici e tipologie di esercizio

Allo stesso modo in cui alleniamo i nostri muscoli, è possibile rafforzare e rendere il nostro cervello più flessibile con l’allenamento. L’esercizio fisico stimola e attiva dei neurotrasmettitori (dopamina, serotonina, norepinefrina) che migliorano l’umore, la motivazione e la concentrazione.
In base al tipo di esercizio poi vi sono diversi benefici:

  • Esercizio aerobico: esercizi come la corsa o il salto della corda rilascia dopamina e serotonina e attiva le reti neuronali in tutto il corpo, per questo motivo è di aiuto per il benessere del sistema cardiovascolare e prepara il cervello all’apprendimento.
  • Esercizi di forza e resistenza: rafforzano il corpo e migliorano la resistenza posturale.
  • Esercizi di mobilità: yoga e stretching migliorano e mantengono la capacità del corpo di cambiare posizione senza provare dolore e aiutano a ridurre gli scompensi.

 

L'esercizio fisico nei primi anni: Bambini e adolescenti

Alcuni anni fa il New York Times ha riportato uno studio condotto dall'Università dell'Illinois, che divideva i bambini in gruppi di bambini sedentari e bambini attivi. I bambini attivi si sono comportati meglio quando sono stati esposti a una varietà di sfide cognitive. Le risonanze magnetiche condotte sui bambini attivi hanno mostrato aree del cervello significativamente più grandi coinvolte nell'attenzione e nella capacità di coordinare pensieri e azioni.

Studi precedenti condotti dall'Università dell'Illinois indicavano che anche 20 minuti di camminata veloce prima di un test aumentavano i punteggi dei test, anche nei bambini in sovrappeso o inattivi.

In modo simile, uno studio svedese ha seguito più di un milione di giovani soldati e ha scoperto che il fitness era correlato a QI più alti - maggiore era il livello di fitness, maggiore era il QI. I risultati erano evidenti, anche tra gemelli identici.

Test clinici negli Stati Uniti hanno esaminato i risultati dei corsi sportivi doposcuola per bambini. Non era una sorpresa che i bambini fossero più in forma, ma i bambini che si esercitavano regolarmente mostravano anche marcati miglioramenti nel trattenere le informazioni, nel multitasking e nel gestire le distrazioni.

Importanza dell'esercizio nella terza età

Studi indicano che l'esercizio fisico regolare stimola lo sviluppo di nuovi collegamenti tra cellule in aree importanti del cervello, compreso l'ippocampo - l'area responsabile dell'apprendimento e della memoria.

Diversi studi, tra cui uno eseguito dall'Università della British Columbia in Canada, suggeriscono che l'esercizio aerobico regolare può effettivamente aumentare le dimensioni dell'ippocampo. Ulteriori ricerche mostrano che gli anziani precedentemente sedentari mostrano aumenti significativi del volume del cervello dopo aver partecipato ad un allenamento di fitness aerobico per sei mesi.

Purtroppo, gli stessi risultati non erano presenti negli individui che facevano solo tonificazione e stretching. I risultati sono più pronunciati in coloro che fanno esercizio per un minimo di 30 minuti tre volte alla settimana, per almeno sei mesi.

Harvard University Health Publications dice che l'esercizio che fa pompare il cuore e fa sudare leggermente è più efficace, come una camminata veloce, ballare, giocare a tennis, o anche pulizie vigorose o giardinaggio.

Gli anziani che fanno esercizio sono più capaci di concentrarsi su compiti complessi, compreso fare piani per il futuro e pensare in termini astratti. L'attività fisica regolare mantiene il cervello sano fino all'età avanzata e può persino ritardare lo sviluppo della demenza. Tuttavia, l'esercizio è più efficace in questo senso se un programma viene iniziato prima che le difficoltà cognitive siano evidenti.

Una nota su esercizio e dipendenza

Se lei o qualcuno che ama sta lottando contro la dipendenza o è impegnato in droga e trattamento con alcol o riabilitazione, l'esercizio può essere un enorme beneficio durante e dopo il recupero. Oltre a migliorare le funzioni cerebrali, l'esercizio regolare può anche alleviare la tensione e lo stress, migliorare il sonno, aumentare la fiducia in se stessi, aumentare l'energia e ridurre i sintomi di ansia e depressione.

Questo articolo è stato pubblicato in inglese 2016-08-24 11:42:01 e tradotto in Italiano nel 2021

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